Tragiek van een dromerige balvirtuoos

Eeuwig Jong – Oliver Kay
Het verhaal van Adrian Doherty, de gevallen ster van Manchester United

Tragiek van een dromerige balvirtuoos

Zeker in tijden van megatransfers en miljoenencontracten kan een blik achter de schermen van het topvoetbal confronterend werken. ‘Eeuwig jong’ van Oliver Kay, chef voetbal bij The Times, is er zo een. Het boek beschrijft het veel te korte leven van Adrian Doherty, de frêle en dromerige Noord-Ierse balvirtuoos, generatiegenoot van sterren als Ryan Giggs, Gary Neville en Paul Scholes.

Anders dan deze Manchester United-iconen, maakte Doherty het net niet. Het levert een fascinerende maar tragische biografie op, waarin het goud en de bling van het topvoetbal volledig ontbreken. Doherty drukte nooit de voetsporen van zijn beroemde landgenoot George Best. Een hardnekkig kruisbandletsel en een poëtische ziel dreven de jongen ver weg van de spotlights van de grote stadions. Liever dan topvoetballer was het grote talent dichter, straatmuzikant of performer in kroegen, met vertolkingen van zijn grote held Bob Dylan.

De auteur laat familie, vrienden, coaches en teamgenoten aan het woord. Neville en Giggs bevestigen het enorme talent van Adrian Doherty. Verstokte volgers van de jeugdteams en het reservenelftal van United zingen de lof van de aalvlugge winger. Iedereen is het erover eens: Doherty is een heel aardige, bescheiden en wat excentrieke jongen, die in zijn eigen wereld leeft. Wie geen vader- of moederlijke sympathie opvat voor deze tere en aimabele adolescent, is een ongevoelige lezer. Maar op het voetbalveld verandert hij in een echte lefgozer, die voor niets of niemand terugdeinst.

Maar net als hij op de rand van het eerste elftal staat, wordt een veelbelovende voetbalcarrière door een zware tackle en een kruisbandletsel in de knop gebroken. Doherty probeert het nog wel maar zijn pure snelheid is er niet meer. Hij drijft mentaal verder weg van het voetbal, wordt nog meer muzikant en vlucht en zoekt snertjobs in het buitenland. Zijn songteksten en poëzie, die tussen de getuigenissen door voor verluchting van het boek zorgen, getuigen van een spitse, onrustige ziel. Zijn odyssee eindigt op zijn 27ste in onduidelijke omstandigheden in een gracht in Den Haag. Het verdriet van zijn lieve, goedaardige familie in het Noord-Ierse Strabane is hartverscheurend.

Het overlijden haalt niet de headlines van de kranten. Zo vergankelijk is sportieve roem wel. Als er al over Adrians dood gespeculeerd wordt, dan gaat het over drugs en drank. Maar hardnekkig opzoekwerk van de auteur wijst eerder op een verdrinkingsdood na een ordinaire val in het water. Een banaal einde aan een hoogst opmerkelijk leven.

Buiten het relaas van een gemiste carrière geeft ‘Eeuwig jong’ een verhelderende inkijk in de macho-wereld van het topvoetbal, met zijn vernederende inwijdingsrituelen waarvoor iedereen de ogen sluit. De rangen sluiten zich ook als blijkt dat de knieblessure van Doherty niet adequaat behandeld werd. Het wereldje is meedogenloos. Veel te hard voor een zachtaardige Ierse jongen met de typisch Keltische aanleg voor melancholie. Kay beschrijft het zonder er dramatiek aan toe te voegen. Het journalistieke relaas is al confronterend genoeg. Een verhelderend boek over de donkere schaduw van het topvoetbal.

Eeuwig jong. Het verhaal van Adrian Doherty, de gevallen ster van Manchester United – Oliver Kay – Manteau/Voetbal International – 288 pag. – 2017

About Author

Leave A Reply